Christmas and New Year- A Glossary for ESL Learners

Level: All Levels

Topic: Religion

Grammar Topic: Vocabulary

Submitted by:

Type: Lesson Plans

      Page: /       Download PDF (104 KB)

Lesson Plan Text

A Christmas dictionary/ encyclopaedia for EFL students and teachers

Advent calendar 
 A calendar from the 1st of December until Christmas Day that has little cardboard doors that are 
opened every day to reveal pictures, chocolates etc

Auld Lang Syne 
 The song that is usually sung at the very beginning of the New Year, often with people linking 
hands while their arms are crossed in front of them. People only hear and sing this song at New 
Year and its lyrics are in Scots (a Scottish dialect of English), so people can only usually remember 
a few words and just hum the rest. In Japan, by contrast, many shops play this song at the end of 
every day. The title can loosely be translated as “(for) old time’s (sake)”. 

Bah humbug 
 The famously negative attitude of SCROOGE towards Christmas at the beginning of the Charles 
Dickens story A CHRISTMAS CAROL. It means something like “nonsense”, but nowadays is only 
used to refer to Christmas as a direct quote from the book. 

Baubles (Br. Eng) 
 Things that hang off the CHRISTMAS TREE to make it more colourful. Especially used to mean 
shiny balls. In America these would be called ORNAMENTS. 

Bethlehem 
 A small town near Jerusalem where Jesus is supposed to have been born. It is mentioned in many 
CHRISTMAS CAROLS, e.g. Oh Little Town of Bethlehem.

Big Ben 
 This is the name of the bell inside the Houses of Parliament near the Thames in London, and is 
often also used for the famous clock and tower that it is in. In the UK, most New Year parties and 
TV channels play the chimes of Big Ben to mark the exact start of the New Year. 

Boxing Day 
 The day after Christmas. No one really knows why it is called Boxing Day, but theories include 
boxes of good being given to servants and the alms boxes in the church being opened to give money 
to the poor. 

Boxing Day Bank Holiday 
 A bank holiday is a public holiday in Britain, usually on a Monday. If Christmas Day or Boxing 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Day are at the weekend when people are usually on holiday anyway, they get an extra day’s holiday 
just after. 

Brandy sauce 
 The traditional sauce for CHRISTMAS PUDDING and sometimes MINCE PIES that is similar to 
custard and is made from butter, sugar, milk, and brandy. Some people prefer fresh cream, ice cream 
or just a sprinkling of sugar with their Xmas pudding.  

Cake 
 See CHRISTMAS CAKE

Candy cane 
 A coloured piece of candy in the shape of a walking stick. It is used as a CHRISTMAS 
DECORATION and as a Xmas treat, especially in America. 

Carol 
 See CHRISTMAS CAROLS

Carol service 
 A church service to celebrate Xmas in which CAROLs are sung, often before Xmas and organised 
by a school. 

Carolling 
 Singing CHRISTMAS CAROLS outside people’s houses, nowadays usually to collect money for 
charity but traditionally to be offered food and drink by the people who live there. Often called 
CHRISTMAS CAROLLING. 

Carve 
 Cutting the meat in a ROAST, which at Xmas is usually TURKEY. The whole bird is usually put 
on or near the dining table and someone, usually the father, cuts off pieces of the turkey for people 
with a special long carving knife and fork. There are also electric carving knives.  

Chimney 
 The part of the house where the smoke from the fires comes from. FATHER CHRISTMAS/ 
SANTA CLAUS is said to come down the chimney to deliver the presents, which is why the 
CHRISTMAS STOCKINGS are usually hung on the FIREPLACE. 

Chinese New Year 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

 See LUNAR NEW YEAR

Christ child 
 Another way to say “baby Jesus”, rarely used in speech but part of many CHRISTMAS CAROLS. 
This is originally what KRIS KRINGLE meant, but that eventually became another name for 
SANTA. 

Christmas cake 
 In Britain, a Christmas cake is usually a dark, heavy cake made with lots of dried fruit, with 
MARZIPAN and thick white icing on it. The white icing looks like snow and is often decorated 
with snowmen etc. 

Christmas card 
 A folded piece of card (= thick paper) that is similar to a birthday card, but with a colourful Xmas 
scene on the outside (e.g. a NATIVITY SCENE or the THREE WISE MEN) and people’s names 
and a Christmas greeting (e.g. “MERRY CHRISTMAS and a Happy New Year” or “HAPPY 
HOLIDAYS”) inside. Unlike letters or emails, you usually write “To (person it is being sent to)” 
and “(Love) from (the people sending it)” rather than “Dear…” etc. Many families send out 
hundreds of Xmas cards, including to people who they rarely contact during the rest of the year. 
They will also sometimes keep a list of people who they have received cards from to make sure that 
they (and only they) get cards next year. This makes the postal system so busy that cards can take 
weeks to get to their destination. Nowadays many Xmas cards have non-religious themes such as 
saying “SEASON’S GREETINGS” inside and having a picture of a ROBIN and snow. 

Christmas carols 
 Traditional and/ or religious songs about Christmas. Although “carols” means the same as 
“Christmas carols” (similar songs at other times of the year are called “hymns”), it is quite common 
to still use the full expression. CHRISTMAS SONGS are non-religious songs about the season. “A 
Christmas Carol” is also the name of the famous story by Charles Dickens about SCROOGE.

Christmas carolling 
 See CAROLLING

Christmas cracker 
 A short csardboard tube that is covered with a longer piece of colourful paper which is twisted at 
both ends to make kinds of handles, making it look a bit like the handlebars of a motorbike. Two 
different people hold the two ends of the cracker, and when tyhey pull it the things inside are 
revealed or (often) fall out. The things inside are usually a small plastic toy, a CHRISTMAS JOKE 
and a PARTY HAT. There is also usually a strip of cardboard with a small amount of gunpoweder 
on iut that runs through the cracker, making a pop (a small explosion) as the cracker is pulled. It is 
fairly easy to make tyour own crackers, but most people buy them from shops.  

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Christmas Day 
 In most countries Christmas Day is on the 25

th

 of December, but it is in January in some countries 

and churches, often around the 7

th

 of January. It is the most important day of the Christmas holiday 

in most countries. However, in some countries the CHRISTMAS PRESENTS and/ or 
CHRISTMAS DINNER are on other days such as CHRISTMAS EVE. On Christmas Day in the 
UK almost no shops are open and there is no public transport. 

Christmas decorations 
 Things that are put up in houses, shops etc to celebrate Xmas. They include a CHRISTMAS TREE, 
TINSEL, a WREATH, and BAUBLES

Christmas dinner 
 The main meal on CHRISTMAS DAY, usually a late lunch and usually a TURKEY ROAST in the 
UK, USA and some Commonwealth countries.
 

Christmas Eve 
 “Eve” means “just before”, so Christmas Eve is the day before Xmas, meaning the 24

th

 of 

December in most countries. In some countries the main Xmas meal is eaten on the evening of 
Xmas Eve. 

Christmas food 
 Xmas comes in the middle of the European winter, so Xmas foods are often based around 
ingredients that were preserved earlier in the year (e.g. MINCEMEAT) and ingredients that last a 
long time (e.g. dried fruit like FIGS and DATES), and winter vegetables (potatoes, PARSNIPS etc). 
The dishes are also often things that can be used over the length of the Xmas holiday without going 
off (turkey, CHRISTMAS PUDDING, CHRISTMAS CAKE, etc)

Christmas joke 
 A strip of paper in a CHRISTMAS CRACKER with a joke on it. These jokes are famously unfunny 
and usually make people groan instead of laugh, but it is still traditional to read them out to 
everyone at the table. 

Christmas lights 
 In British English this is sometimes used to include FAIRY LIGHTS, but more often meaning 
lights that are hung outside, e.g. on the outside of people’s houses and in shopping streets such as 
OXFORD STREET. Americans use “Christmas lights” for both meanings. Families sometimes go 
out in the evening just to see the Xmas lights. Public Xmas lights often have an official switching 
on ceremony, with the mayor or a celebrity pushing the switch. 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Christmas log 
 A chocolate cake in the shape of a piece of wood, often decorated to look even more like wood. Its 
origins lie in the traditional YULE LOG. 

Christmas party 
 The most common kind of Xmas party in the UK is an office party actually held in the normal 
working space, as happens in the TV series The Office. It is also traditional for at least one person 
to get very drunk and kiss someone else, photocopy their bottom and/ or say something really rude 
to someone such as their boss. As party venues can get very busy during the Xmas period, some 
office parties that are held outside are celebrated as early as the end of November. 

Christmas presents 
 Gifts given around CHRISTMAS DAY. The two traditions of Xmas presents are to put them in 
CHRISTMAS STOCKINGS and under the CHRISTMAS TREE. Usually everyone in the family 
buys presents for everyone else, but it is also possible to do variations on SECRET SANTA. 

Christmas pudding 
 A very dark, rich and heavy steamed pudding made with lots of dried fruit, often eaten hot with 
BRANDY SAUCE. Traditionally a coin is hidden somewhere in the pudding and finding it in your 
portion is good luck. Note that a Christmas pudding is not similar to an American “pudding” (which 
is like a British “crème caramel”), but rather uses the British meaning of the word, being a heavy 
dessert made from flour and suet that is traditionally steamed in a pressure cooker. 

Christmas service 
 This usually means a church service on CHRISTMAS DAY, e.g. a MIDNIGHT MASS, but could 
also mean a CAROL SERVICE before Xmas. 
  

Christmas songs 
 Song such a RUDOLPH THE RED-NOSED REINDEER and Frosty the Snowman. “Christmas 
songs” usually means ones that are too modern and/or secular to be considered CHRISTMAS 
CAROLS.

Christmas special 
 As the weather is usually bad and there are few open shops and no public transport, British families 
traditionally spend a lot of time in front of the television during Xmas. As well as the QUEEN’S 
SPEECH and programmes that seem to be on every year (musicals, James Bond, etc), there are 
often special versions of regular television programmes such as longer versions of soap operas and 
one-off revivals of old sitcoms. 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Christmas stocking 
 A large sock (so not actually a stocking) which Xmas presents are put into, usually red with Xmas 
patterns on it but sometimes just a normal sock. Usually hung on the foot of children’s beds or on 
the FIREPLACE. 

Christmas story (a/ the) 
 Using “a” or “the” changes the meaning. The Xmas story is the story in the Bible about the birth of 
Christ, including the STAR, THREE WISE MEN, MANGER, SHEPHERDS, etc. A Xmas story 
includes A CHRISTMAS CAROL (the story of SCROOGE) and other stories based around this 
time of year. 

Christmas television 
 See CHRISTMAS SPECIAL and QUEEN’S SPEECH

Christmas tree 
 An evergreen tree, often a fir, that is put up inside or outside the house at around Xmas time, and 
usually covered with CHRISTMAS DECORATIONS with a fairy, STAR or angel right at the top. 
CHRISTMAS PRESENTS are usually put under it. Christmas trees can be real or made from 
plastic. Plastic ones, especially smaller ones, are sometimes silver or white rather than dark green. 

Coin 
 See CHRISTMAS PUDDING

Countdown 
 Counting down from 10 to 1 as midnight on NEW YEAR’S EVE approaches. The second when the 
New Year starts is usually marked by kissing, hugging, toasts, cheering, PARTY POPPERS, 
shouting “Happy New Year”, listening to the chimes of BIG BEN, and a verse or two of the song 
AULD LANG SYNE. 

Cranberry sauce 
 A kind of jam made from cranberries that is the usual accompaniment for TURKEY (just as mint 
sauce is for lamb and apple sauce is for pork) 

Dates 
 The fruit of a date palm, which is about the same size as a thumb and has a long stone inside. Most 
British people have never seen a fresh date and only eat the dreid ones at Xmas, exactly the same as 
FIGS.  

Decorations 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

 See CHRISTMAS DECORATIONS

Ebenezer Scrooge 
 See SCROOGE

Eggnog 
 A drink made from milk or cream with sugar, spices and raw eggs, usually with alcohol added. It is 
popular in the USA, Canada and the UK during the winter, especially around Xmas. 

Elf 
 See ELVES

Elves 
 The small magical people who make presents that SANTA delivers on Xmas day.

Fairy lights (Br. Eng) 
 The small, colourful lights that people hang on their Xmas trees and in their windows. Americans 
would just say CHRISTMAS LIGHTS. 
 

Father Christmas 
The traditional British name for the person who is supposed to bring children’s presents on Xmas 
day. The American version SANTA is becoming more popular in the UK nowadays. 

Festive season (the) 
 A way of talking about Christmas that is meant to include HANUKKAH and KWANZAA, or 
sometimes to avoid the mention of religion at all.  

Figs 
 Fruit that are dark purple on ths outide and green on the inside, with lots of seeds inside. Figs do 
not grow in the UK, and are only popular in their dried form at Xmas. 

Fireplace 
 The place around the fire that children traditionally hang their CHRISTMAS STOCKINGS from, 
perhaps because SANTA is meant to come down the CHIMNEY.  

Fireworks 
 Rockets that explode in the air, making beautiful coloured lights. Some local governments provide 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

a firework display to celebrate the New Year, especially during a big celebration such as the new 
millennium. 

Frankincense 
 An aromatic product of trees which was used to make perfume and incense. One of the presents of 
the THREE WISE MEN. 

Gift 
 See CHRISTMAS PRESENTS

Hanukkah 
 The eight-day Jewish Festival of Lights that occurs in November or December. Because Hanukkah 
and KWANZAA happen at around the time of Christmas, inclusive expressions like HAPPY 
HOLIDAYS and FESTIVE SEASON are becoming more politically correct than the specific 
mention of Christmas. 

Happy Christmas 
 This greeting is becoming increasingly common but is considered incorrect by some as it is 
traditional to say “MERRY CHRISTMAS and a happy New Year”

Happy holidays 
 A Xmas greeting like “MERRY CHRISTMAS”, but one that is supposed to include other holidays 
at around the same time. Simolar to SEASON’S GREETINGS. 

Hogmanay 
 Scottish New Year celebrations, which are much bigger and more important than a Scottish Xmas 
or New Year in the rest of the UK. 

Holly 
 A bush with sharp, dark green leaves and red berries that is often used as a CHRISTMAS 
DECORATION and pattern on CHRISTMAS CARDS and WRAPPING PAPER. It is popular 
because the leaves and berries retain their colour and it is very easy to draw. 

Humbug 
 See BAH HUMBUG

January sales 
 Traditionally the sales with the biggest discounts of the whole year, and nowadays starting as soon 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

as the shops reopen in December. It is traditional for people to queue outside the shops, sometimes 
even overnight, in order to rush in and buy the biggest bargains. 

Kris Kringle 
 Although this expression comes from Christkindl (CHRIST CHILD), which is another tradition for 
who brings CHRISTMAS PRESENTS, in America it has now become another way to say SANTA. 

Lap 
 The top of your thighs when you sit down that you can rest things on, hence the name of a laptop 
computer. Children traditionally go to a department store to sit on FATHER CHRISTMAS’s lap and 
say what they want for Christmas, at which point they receive a small gift. 

Letter to Santa 
 Children traditionally write a letter to SANTA telling him what CHRISTMAS PRESENTs they 
want, and usually reassuring him that they have been good all year. Some postal services provide a 
special address to write to and actually reply to the children as Santa. 

Lunar New Year 
 Sometimes called Chinese New Year, this is a bigger celebration than the Western version in China 
and Korea, and is also marked (though not celebrated) in Japan. It is usually in January. The 
Vietnamese New Year holiday Tet is on the same day. 

Magi 
 Another name for the THREE WISE MEN

Manger 
 The thing that the baby Jesus is said to have slept in when he first born, most famous because of the 
CHRISTMAS CAROL “Away in a Manger”. It is an old-fashioned word which means a thing that 
cows and horses eat hay from. 

Marzipan 
 A soft paste made from ground almonds that is used in many CHRISTMAS CAKES, including 
STOLLEN. 

Merry Christmas 
 The traditional greetings during this season, both in person and in CHRISTMAS CARDS, is 
“Merry Xmas and a Happy New Year”, but “HAPPY CHRISTMAS” is also becoming popular. 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Midnight mass 
 A CHRISTMAS SERVICE that takes place late at night on CHRISTMAS EVE and lasts past 
midnight and therefore into CHRISTMAS DAY

Mince pies 
 Confusingly, mince pies are made from MINCEMEAT (which is not a kind of meat) and are not 
made from mince (which is a kind of meat). The mincemeat is put between pastry above and below, 
and then usually dusted with a little sugar. Each mince pie is usually the size of a cupcake and so is 
for one person. It is traditional to leave out a mince pie for SANTA to eat when he delivers the 
presents

Mince tart 
 An easier to cook but less popular version of MINCE PIES, with no pastry on top. Unlike the usual 
way of cooking mince pies, you make one big mince tart and cut it into slices.  

Mincemeat 
 The filling of MINCE PIES. Confusingly, mincemeat is not meat (the kind of meat that is used in 
spaghetti Bolognese is called “mince” in British English), although it traditionally included it. 
Instead, it is a very rich mix of dried fruit, distilled spirit and spices, with suet or vegetable 
shortening (both kinds of solid fat). 

Mistletoe 
 A plant with white berries. A sprig (part of a branch with leaves and berries) is hung in a doorway 
or on the ceiling, and if someone is standing underneath it they must kiss you if you ask them to. 

Mrs Claus 
 The wife of SANTA CLAUS

Mulled wine 
A traditional winter drink that is made from hot wine mixed with spices.

Myrrh 
 A highly valued fragrance that is said to have been one of the three gifts brought to Jesus by the 
THREE WISE MEN, along with FRANKINCENSE and gold. 

Naughty or nice 
 SANTA is only supposed to bring presents to children who have been well behaved during the year. 
This choice is often said to be “naughty or nice”, for example in the song Santa Claus is Coming to 
Town. 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Nativity 
 Things connected to the birth of Christ, for example NATIVITY PLAY and NATIVITY SCENE. 
The word is connected in meaning to the English word native (as in native speaker) and the Italian 
word from Xmas, which is “natale”.

Nativity play 
 Acting out the Xmas story. Usually the biggest play put on by a school and attended by most of the 
parents (as in the end of the film Love Actually).

Nativity scene 
 A small three dimensional model of the scene of baby Jesus lying in the MANGER in the STABLE 
surrounded by animals, SHEPHERDS and the THREE WISE MEN. Often used as a household 
CHRISTMAS DECORATIONS. Shops and chrucejs also sometimes have larger versions, 
sometimes even life size.  

New Year’s Day 
 The 1

st

 of January

New Year’s Eve 
 The 31

st

 of December. New Year is usually a time to meet friends rather than family, as Xmas is the 

family time. For people who are at home, there are always variety shows on TV that count down to 
the New Year. Other New Year traditions include the chimes of BIG BEN, PARTY POPPERS and 
AULD LANG SYNE. 

Noel 
 Another name for Xmas

Ornaments (Am. Eng.) 
 CHRISTMAS DECORATIONS

Oxford Street 
 The main shopping street in London, the most famous place for CHRISTMAS LIGHTS in England

Parsnips 
 Parsnips are root vegetables that look like a white carrot but taste more like sweet potato. They are 
usually ROASTed. 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Parson’s nose 
 A part near the tail of a ROAST chicken or TURKEY that some people consider to be the best part 
of the bird 

Party hat 
 Any kind of paper or card hat that is worn during a party. At Xmas, they are usually coloured hats 
in the shape of a crown that are made from thin paper, usually taken from the insude of a 
CHRISTMAS CRACKER. 

Party poppers 
 A piece of cardboard with string hanging out of it and streamers (long strips of coloured paper) and 
a small explosive charge inside. When you pull the string, the gunpowder explodes with a bang and 
the paper flies out over the room. These are often pulled at midnight on New Year’s Eve. 

Poinsettia 
 A plant that is popular as a CHRISTMAS DECORATION due to its festive red and green colours, 
which are actually the leaves of the plant rather than its flowers

Quality Street 
 A brand of chocolates that come in a big tin and are most popular at Xmas time. 

Queen’s speech (the) 
 At three o’clock in the afternoon on Xmas day the Queen of England gives a televised speech. 
Traditionally the whole family sits down to watch the speech and the rest of the day is structured 
around it, for example finishing CHRISTMAS DINNER before it starts and starting to open 
CHRISTMAS PRESENTS after it finishes. 

Reindeer 
 The animals with big antlers (a kind of horn) who are supposed to pull SANTA’s SLEIGH across 
the sky when he is delivering CHRISTMAS PRESENTS. The names of Santa’s reindeer are 
Dasher, Dancer, Prancer, Vixen, Comet, Cupid, Donder, Blitzen and RUDOLPH. There are large 
populations of real reindeer in Norway, Finland, Siberia, Greenland, Alaska and Canada. 

ROAST (n) 
 A meal in which the meat and some of the vegetables are ROASTed, traditionally eaten in Britain 
every Sunday and on CHRISTMAS DAY. The meat on Xmas day is usually TURKEY.  

ROAST (v) 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

 Covering something in fat (oil or solid fat such as lard) and cooking it in the oven. This is different 
from baking (which is cooking something dry in the oven) and frying (which is cooking with fat in 
a frying pan on the stove, not in the oven). A traditional Sunday dinner in Britain is usually called a 
“Sunday roast”, and the meat, potatoes and some other vegetables such as PARSNIPS are all 
roasted together. CHRISTMAS DINNER is bigger but cooked in the same way. The meat can take a 
long time to cook this way, so the family traditionally go to church, for a walk or to the pub and 
then come back home when it is nearly ready.

Roast parsnips 
 See PARSNIPS

Roast potatoes 
 Potatoes which are covered in fat and cooked inside the oven, often next to the meat. This makes 
them brown and crispy on the outside and soft and fluffy on the inside. Some families also have 
mashed or boiled potatoes as part of their CHRISTMAS DINNER

Roast turkey 
 See ROAST and TURKEY

Robin 
 A small, red-breasted bird that is very common on CHRISTMAS CARDS, perhaps because its red 
breast stands out in the snow or because it is one of the few birds which doesn’t migrate away in the 
winter. 

Rudolph (the Red-nosed Reindeer) 
 In the story and song, Rudolph was a REINDEER who was teased by the other reindeer for having 
a glowing nose (like a light bulb), until one day SANTA asked him to help light the way of his 
SLEIGH. 

Santa 
 A common short form of SANTA CLAUS

Santa’s elves 
 See ELVES

Santa Claus 
 The most common name for the fat man with red and white clothes and a white beard who delivers 
presents on CHRISTMAS EVE on his SLEIGH pulled by REINDEER, coming down the 
CHIMNEY to leave them in children’s STOCKINGS. The name Santa Claus comes from the Dutch 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

version of ST NICHOLAS and is often shortened to SANTA. He is also sometimes known as KRIS 
KRINGLE. The name Santa Claus was originally American English, but has spread all over the 
world. Although the British FATHER CHRISTMAS was originally a different character, the two 
myths have merged. He is helped by ELVES and is sometimes said to have a wife, MRS CLAUS. 

Scrooge 
 Ebenezer Scrooge, the miserly (= mean, the opposite of generous) character in the Charles Dickens 
book CHRISTMAS CAROL. He saw no point in Xmas at the beginning of the story (saying “BAH 
HUMBUG”) but is shown his life by three ghosts and changes personality completely by the end. 

Season’s greetings 
 A greeting, usually in CHRISTMAS CARDS but also sometimes in person. It can be used in place 
of MERRY CHRISTMAS, either to include other holidays such as New Year or to avoid being 
specific to one religion. See also HAPPY HOLIDAYS.  

Secret Santa 
 A system by which each person is randomly given a name and only has to by a present for that one 
person, which is given anonymously or marked “from SANTA”. A budget is usually set for each 
present to make sure the system is fair. This is most common in office CHRISTMAS PARTIES, but 
can also be done between friends or family. 

Secularisation 
 The process by which the original meaning of Christmas (the birth of Jesus) is being lost, often due 
to the COMMERCIALISATION of Xmas or due to specific policies by educational authorities etc 
that are meant to save offending people of other or no religion. See also SEASON’S GREETINGS 
and HAPPY HOLIDAYS. 

Shepherd 
 A person who looks after sheep and takes them from place to place. Shepherds are said to have 
visited baby Jesus in the STABLE, and so they are usually part of a NATIVITY SCENE and a 
NATIVITY PLAY. They can be identified by their shabby clothes (unlike the THREE KINGS) and 
a bent stick called a crook. 

Sleigh 
 A kind of carriage for snowy weather that SANTA sits on to be pulled by his REINDEER, usually 
shown flying with lots of CHRISTMAS PRESENTS in it. 

St Nicholas 
 The name SANTA CLAUS originally comes from Saint Nicholas, who was a bishop in what is 
now Turkey in the 4

th

 century. The story that connects him to the modern Santa is that he left 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

presents for people. 

Stable 
 In the CHRISTMAS STORY, Jesus was born in a place where animals usually slept as there was 
“no room at the inn”. In modern English the word “stable” is only used to talk about the place 
where horses sleep, but in a NATIVITY SCENE Jesus is usually shown surrounded by cows etc. 

Star 
 In the original Xmas story the THREE WISE MEN were led to the STABLE where the baby Jesus 
was born by a moving star. A star is therefore a common Xmas motif, for example at the top of a 
CHRISTMAS TREE or on CHRISTMAS CARDS. 

Stollen 
 A German dried fruit cake that often includes MARZIPAN. It has some similarities to a British 
CHRISTMAS CAKE but is smaller, less dark and less rich, and is sprinkled with icing sugar rather 
than covered with a layer of icing. It is becoming increasingly popular at Xmas outside Germany, 
e.g. in the UK and Japan.   

Stuffing 
 Before a TURKEY is ROASTed, its insides are taken out and replaced with stuffing. This gives 
flavour to the meat and absorbs the juices which come off the meat as it is cooking. Stuffing for a 
bird such as turkey is mainly made from breadcrumbs, along with some flavourings such as onions, 
herbs and spices. The stuffing is removed from the bird before it is CARVEd and eaten as part of 
the meal. It is also possible to cook the stuffing outside the bird. 

Sugared almonds 
 Almonds (a kind of nut) covered with hard white sugar. It is one of many sweets that is only 
usually eaten over Christmas. 

Three wise men 
 Three kings from the East who are supposed to have visited the baby Jesus bringing presents of 
gold, FRANKINCENSE and MYRRH. In Spain, Xmas presents are said to be brought by the Three 
Wise Men (rather than by Santa). Although there are no names in the Bible, they are commonly 
called Melchior, Caspar and Balthasar. They are a common part of a NATIVITY SCENE. Also 
known as the MAGI or the Three Kings (as in the CHRISTMAS CAROL “We Three Kings”). 

Tinsel 
 The small pieces of multicoloured shiny foil that are used as DECORATIONS, especially by 
putting them over the branches of a CHRISTMAS TREE 

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Trafalgar Square 
 The square in front of the National Gallery in London with Nelson’s Column in it. It is the venue of 
the most famous public New Year’s party in England. 

Turkey 
 A bird that is much bigger than a chicken and is usually ROASTed whole in the oven along with 
ROAST POTATOES and other vegetables such as PARSNIPS, and eaten for CHRISTMAS 
DINNER. As a turkey is so large, it often also has to be eaten in various other forms (e.g. 
sandwiches, salads, curry) over the following meals and days. It has the same name as Turkey the 
country because when the bird was discovered in America it reminded people of a similar bird in 
Anatolia.  

Twelve days of Christmas (the) 
 The holiday season traditionally lasted for twelve days starting on Christmas Day, hence the song 
about “a partridge in a pear tree” etc. It is still considered unlucky to leave your CHRISTMAS 
DECORATIONS up past the twelfth day of Christmas,

White Christmas 
 A CHRISTMAS DAY on which it snows, or maybe just on which there is snow is lying on the 
ground. It is also a famous CHRISTMAS SONG sung by Bing Crosby. 

Wise men 
 See THREE WISE MEN

Wish bone 
 A V-shaped bone at the front of a TURKEY or chicken. If two people take the two parts of the V 
shape and pull (usually only using their little fingers), the person who gets the bigger portion of the 
bone when it breaks is allowed to make a wish. 

Wrapping paper 
 The coloured paper that is put around Christmas presents so that people can’t see what is inside 
until they are opened. At Christmas the paper usually has a seasonal pattern on it, e.g. HOLLY or 
REINDEER, so birthday present wrapping paper can’t usually be used. It is better to wrap it 
yourself, however messily, rather than having it wrapped at the shop you buy it at (if such a service 
is available). It is good manners to tear it off enthusiastically to show how much you are looking 
forward to the present, although some older people do try to save and reuse wrapping paper

Wreath 
 A circular arrangement of leaves and flowers that is usually hung on the front door

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010

Xmas 
 Many people assume that this short form is a way of avoiding the religious meaning of Christmas, 
but actually it is common Christian shorthand based on the first letter of the name Christ in Greek. 
Actually pronouncing the word “ex-mas” is more recent, however, and might well be a sign of the 
SECULARISATION of the holiday.

Yule 
 A pagan (= pre-Christian) festival that eventually merged with Xmas, so that “YULETIDE” now 
means the same as Christmas

Yule log 
 A piece of wood that was traditionally burnt over the TWELVE DAYS OF CHRISTMAS for good 
luck, now mainly only seen in the shape of a CHRISTMAS LOG. Also known as a Yuletide log. 

Yuletide 
 See YULE

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2010