Present and Past Ability Bluff

Level: Intermediate

Topic: General

Grammar Topic: Verbs and Tenses

Submitted by:

Type: Lesson Plans

      Page: /       Download PDF (83 KB)

Lesson Plan Text

Talking about present and past ability bluff

Speaking
Choose one of the sentences below and make a true or made up sentence using those 
words. Perhaps after asking you for more details, the other students will guess if your 
sentence is true or false. 

I can…

I (still) can’t…

I can’t… yet.

I could… but I can’t anymore.

I was able to… but I can’t anymore. 

I couldn’t… when I was… but I can now. 

I wasn’t able to… when I was… but I can now. 

I couldn’t… when I was…

I wasn’t able to… when…

I couldn’t… until I was…

I wasn’t able to… until I was….

Luckily, I was able to… when…

Luckily, I managed to… when…

Unfortunately, I wasn’t able to…

Unfortunately, I couldn’t…

Unfortunately, I didn’t manage to… when… 

Language analysis

Why can’t you say “Luckily, I could… when…”?

Why can’t you say “I didn’t manage to… when I was… but I can now”?

Which forms can be used to talk about past general abilities, e.g. when a certain age?

Which forms can be used to talk about particular moments in time, e.g. when telling a 
story? How about with negative verbs?

Which form is the most generally useable and so the safe choice if you aren’t sure which 
ones are right?

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2015

Language analysis suggested answers

Why can’t you say “Luckily, I could… when…”?
“Could” is only used for a general ability, not for doing something at a particular point in 
time as in a story. 

Why can’t you say “I didn’t manage to… when I was… but I can now”?
“Manage to” is only used for doing something at a particular point in time, not for a general 
ability in the past.

Which forms can be used to talk about past general abilities, e.g. when a certain age?
“could”, “was/were able to”

Which forms can be used to talk about particular moments in time, e.g. when telling a 
story? 
“was/were able to”, “managed to”
 
How about with negative verbs?
“couldn’t”, “wasn’t/ weren’t able to”, “didn’t manage to”

Which form is the most generally useable and so the safe choice if you aren’t sure which 
ones are right?
“was/ were able to”

Written by Alex Case for UsingEnglish.com © 2015